olor a mojado

Foto de Jonathan Kos-Read

Hay olores característicos en la Naturaleza, como el olor a mar o el olor después de la lluvia. Quizá este último sea uno de los más evocadores. Pero no huele igual siempre que acaba de llover. No es lo mismo la calma tras la tempestad en una ciudad que en el campo o que en un campo de césped.

Y tiene que ver con un fenómeno curioso: lo que ocurre con las gotas cuando golpean en cualquier superficie plana. Si observamos con una cámara de movimiento rápido, cuando las gotas chocan contra el suelo cambian de forma, se aplanan y el contacto provoca una fuerza expansiva que hace que salgan hacia arriba una serie de burbujas de aire -son tan pequeñas que podríamos decir que se expanden por el viento como si se tratara de un aerosol-.

Pero estas burbujas de aire que se expanden como si se tratara de una nube no solo llevan aire; al entrar en contacto con el suelo, arrastran material de esa propia superficie -incluyendo todo tipo de microorganismos, como bacterias- hacia el exterior. Ese es el motivo del olor a mojado.

Este olor varía en función no solo del suelo, sino también de la intensidad de la lluvia, ya que la capacidad de atrapar sustancias depende de la velocidad del impacto de las gotas contra el suelo. Del mismo modo, esa nube de aerosoles llega más lejos también en función de la fuerza del impacto.

Aunque la explicación resulta lógica y de fácil explicación, hasta ahora ningún equipo científico se había propuesto desentrañar el misterio del olor a mojado. Una explicación agradable en el caso del césped recién regado y no tanto cuando se trata, por ejemplo, de animales que han estado un tiempo bajo la lluvia.

Lo peligroso o la parte menos romántica de este estudio es lo relativo a las bacterias -lo de los olores o sustancias aromáticas no deja de ser algo sensorial-, ya que gracias a esa expansión a través del efecto de la lluvia, pueden llegar a entrar en contacto con nosotros o con otros animales. Pero esa cuestión,  la las migraciones bacterianas, será objeto otros estudios.

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